从天价到免费,IBM 开源 PowerPC 架构

从天价到免费,IBM 开源 PowerPC 架构

放弃高价授权费,蓝色巨人决定将引以为傲的 POWER PC 架构和指令集开源,从此后任何公司都可以免费使用这个架构及相关专利,并生产自己的 CPU,这将会是科技史上重大的新页。

如果你没听过 IBM Power 系列处理器,这里给你一个小知识,截至 2019 年 6 月,全世界最强大的十台电脑中,有三台使用 IBM Power 架构;同时它也有辉煌的历史,是苹果(Apple)经典产品 iMac 最初的处理器,也是任天堂 Wii 系列、PlayStation 3 和 Xbox 360 的处理器。

从天价到免费,IBM 开源 PowerPC 架构

如今 IBM 正式宣布将 Power 架构及指令集全数移交 Linux 基金会,让任何人和公司都可免费使用,令人好奇的是为什幺 IBM 要选择「放下」它?

PowerPC 的架构强大并支援多种平台,但也因为 IBM 高价授权费,使它并未在市场普及。智慧手机时代后,PowerPC 因成本问题逐渐被边缘化,在它将近 30 年的历史中,只有 20 多家公司申请授权,真正量产商品的只有 Applied Micro、Cisco、Sony、Toshiba 等几家,除此之外,大多是以为能靠着 PowerPC 威能帮自家产品添光的悲剧。可惜 PowerPC 从未能称霸市场,一方面因它进入市场较晚,另一方面製程技术又比不过 Intel。同样效能的两颗 CPU,Intel 就是便宜得多,市场选择自然很明显。

从云端切入转开源

更重要的是,边缘化的不仅 Power CPU 家族,而是整个 IBM 公司都在后 PC 时代失去存在感。在这个危机中,IBM 看见两个机会,第一是原本就做得很好的业务:云端、伺服器和超级电脑,未来都有持续成长的潜力;第二,放下巨人的身段,拥抱开源社群,这是他们重新夺回声量的最佳途径。

IBM 先是投资 Linux 基金会,接着购併开源软体套件开发商 Red Hat,现在更进一步,将自家最宝贵的 Power 架构开源了。这个强大的新竞争者加入,将让企业选择云端服务时,能以全套开源的解决方案走到底,也使採购端和供应端都将重新整理现有的解决方案。

之前 IBM 也与其他科技巨头合推开放伺服器架构 OpenCAPI 和开放记忆体介面 OMI,希望用开放架构为新标準,切入 Intel 的市场。最终如果 Google、Facebook 等巨头都拥抱开放式架构,Intel 也必须回应,这有可能是 IBM 重新找回影响力的重要一步。

另一方面,中国有可能受益于此次重大的开源行动。贸易战中,中国定下要降低对外国技术依赖的方针,而 Power 架构将会成为中国企业在设计新晶片时不错的蓝图。

RISC-V 是目前较受关注的开源 CPU 架构,现在 PowerPC 跟它完全平起平坐了,在下一波大浪来临前,IBM 现在上船还不算太晚。「这是 Power 架构最光明的时刻,」OpenPower 总裁 Hugh Belmings 于发表会说,当然对一个刚把天价产品变成免费的公司来说,不是一件太好的事,但对养在深闺无人用的 PowerPC 来说,前途显然很光明。